Qu'est-ce qu'un monopole ?

Un monopole est une situation de marché dans laquelle un seul vendeur fait face à une multitude d’acheteurs. Le bien ou le service distribué ne doit pas être substituable. De fait, les vrais monopoles sont très rares, car dans la plupart des cas, d’autres produits peuvent remplir la même fonction.

Par La Rédaction

Par exemple, avant l'ouverture du transport ferroviaire à la concurrence, la SNCF disposait d'un monopole mais celui-ci était concurrencé par d'autres modes de transport comme la route ou l'avion.

Comment expliquer l'existence d'un monopole ?

Le monopole s’explique par l’existence de "barrières à l’entrée", ce qui signifie qu’il est impossible pour d’autres entreprises de pénétrer le marché. Les barrières à l’entrée sont de plusieurs types :

  • l’existence de coûts fixes importants compte tenu de la taille du marché (infrastructures coûteuses comme dans le cas du transport ferroviaire, coûts de recherche et développement très élevés) ;
  • l’existence d’économies d’échelle dans certains secteurs d’activité à rendements croissants qui ne permettent pas à des entreprises de petite taille d’être rentables (électricité, gaz, eau potable, etc.). Il y a des économies d’échelle, si le coût unitaire baisse lorsque la production augmente. La concentration de la production au sein d’un monopole permet ainsi de réduire le coût unitaire ;
  • l’État ou une collectivité peuvent être à l’origine d’un monopole légal en restreignant de façon réglementaire la concurrence sur un marché afin de poursuivre certains objectifs stratégiques (aéronautique, spatial, armement) ou d’aménagement du territoire, pour garantir un service public (distribution du courrier) ou pour imposer sa gratuité. Les pouvoirs publics peuvent également permettre à certaines firmes innovatrices de détenir un monopole légal temporaire à travers la protection offerte par les brevets sur l’invention d’un nouveau procédé de fabrication ou un nouveau produit.

La détention par une seule entreprise d’une ressource rare (cas par exemple de l’exploitation du diamant dans certains pays) ou l’implantation d’une entreprise dans une zone géographique isolée créent des situations de monopole local.

Le pouvoir de monopole

Une entreprise qui est seule sur un marché peut fixer le prix qu’elle souhaite. Ce prix est supérieur au prix qui serait pratiqué sur un marché concurrentiel. Mais celui-ci ne peut toutefois augmenter sans limite. C’est la demande du consommateur qui va limiter le pouvoir de monopole d’une entreprise. Celle-ci tend à baisser lorsque le prix augmente.

La courbe de demande du consommateur permet à l’entreprise d’optimiser ses choix pour un même niveau de profit (un volume important de produits vendus à un prix faible ou une petite quantité vendue à un prix élevé).